Mesmo COVID leve pode causar encolhimento do cérebro e afetar a função mental, mostra novo estudo

cérebro

A maior parte do que sabemos sobre como o COVID pode afetar o cérebro veio de estudos de infecções graves. Em pessoas com COVID grave, células inflamatórias de fora do cérebro podem entrar no tecido cerebral e espalhar a inflamação. Pode haver alterações nos vasos sanguíneos. As células cerebrais podem até ter alterações semelhantes às observadas em pessoas com doença de Alzheimer.

Pela primeira vez, um novo estudo investigou os efeitos do COVID leve (ou seja, infecção que não leva a uma internação hospitalar) no cérebro. As descobertas podem explicar ainda mais algumas das alterações cerebrais que contribuem para o longo COVID.

Varreduras e testes cerebrais mostram mudanças

Muitas pessoas que tiveram COVID relatam sentimentos de “nevoeiro cerebral”, fadiga e problemas de concentração e memória muito tempo após a resolução dos sintomas iniciais. Esses problemas, coletivamente chamados de “longo COVID”, podem durar meses, mesmo após uma infecção leve.

A COVID longa é muito comum e pode afetar mais da metade das pessoas que pegam COVID, mesmo que tenham um caso leve.

Os cientistas coletaram dados como parte do enorme banco de dados do UK Biobank. Eles analisaram exames de ressonância magnética (RM) do cérebro e testes de função cerebral em 785 voluntários que foram avaliados antes da pandemia. Eles então compararam isso com os mesmos dados coletados três anos depois, quando cerca de metade desses participantes teve infecção leve por COVID e a outra metade não pegou COVID. Isso permitiu que os cientistas determinassem os efeitos específicos da infecção leve por COVID na estrutura e função do cérebro.

O grupo que teve COVID leve em média cinco meses antes teve afinamento do tecido cerebral em várias regiões do cérebro, variando de 0,2% a cerca de 2% em comparação com o exame pré-COVID. Isso equivale a entre um e seis anos de envelhecimento normal do cérebro. As regiões do cérebro afetadas incluíam o giro parahipocampal (uma área relacionada à memória ) e o córtex orbitofrontal, que está localizado na frente do cérebro e é importante para o olfato e o paladar .

O grupo pós-COVID também mostrou uma redução no tamanho geral do cérebro entre seus exames de ressonância magnética que não foi visto no grupo não-COVID e teve conexões alteradas entre diferentes regiões do cérebro no córtex olfativo, uma área relacionada ao olfato.

Eles tiveram pior desempenho em um teste de atenção e flexibilidade mental, um achado que foi associado a reduções de volume em uma parte do cerebelo relacionada ao olfato e às relações sociais.

Comparando com outras doenças

Para mostrar que essas mudanças eram específicas do COVID e não apenas relacionadas a uma doença respiratória, os cientistas também analisaram um grupo de pessoas que tiveram pneumonia. Eles não viram as mesmas mudanças, confirmando que estão relacionadas ao COVID.

As diminuições no volume cerebral são comuns a muitas doenças cerebrais e distúrbios associados à degeneração, e foram encontradas em pessoas com comprometimento cognitivo leve, doença de Alzheimer, depressão e lesão cerebral traumática , entre outros.

Problemas de memória e atenção também são frequentes para pessoas com essas doenças e distúrbios, indicando que uma infecção leve por COVID pode acelerar a degeneração cerebral. Essas mudanças podem explicar os sintomas relatados de COVID longo, como névoa cerebral.

O estudo não analisou os mecanismos de COVID leve no cérebro. No entanto, os autores sugerem que isso pode ser devido à inflamação, degeneração que se espalha pelas vias cerebrais associadas ao olfato ou privação sensorial devido à perda do olfato.

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O mesmo para todos?

Então, este estudo prova que todas as pessoas que tiveram infecções leves por COVID terão essas mesmas alterações cerebrais e degeneração cerebral a longo prazo? Não necessariamente.

Há várias coisas importantes que ainda não sabemos. Isso inclui se essas alterações cerebrais vão piorar com o tempo, ou se vão voltar aos níveis normais ou anteriores de função. Mais pesquisas ao longo de um longo tempo nos ajudariam a entender a trajetória das mudanças cerebrais.

Este estudo também incluiu apenas pessoas com idades entre 51 e 81 anos, portanto, não sabemos se esses achados são relevantes para pessoas mais jovens ou crianças.

As alterações cerebrais encontradas neste estudo foram mais pronunciadas nos participantes mais velhos, então pode ser que os idosos sejam mais suscetíveis. Outro estudo é necessário para determinar se as mesmas alterações cerebrais ocorreriam em pessoas mais jovens ou se esses achados são comuns apenas em pessoas mais velhas.

Houve algumas diferenças entre os grupos antes do COVID, com volumes menores de áreas profundas no cérebro. No entanto, estes estavam em áreas cerebrais diferentes das afetadas após o COVID.

Os cientistas também encontraram pontuações ligeiramente reduzidas para funções cerebrais de pensamento e memória no grupo que passou a ter COVID. Este estudo não excluiu especificamente pessoas com doenças cerebrais degenerativas, como Alzheimer ou Parkinson, mas os cientistas não acham que isso explicaria as mudanças encontradas.

Efeitos de diferentes variantes e vacinação desconhecida

Devido à natureza do estudo, as informações sobre a cepa de COVID com a qual as pessoas foram infectadas não estavam disponíveis. Portanto, não podemos supor que as descobertas sejam as mesmas para pessoas com a cepa Omicron, agora mais prevalente.

Também não podemos determinar o efeito que a vacinação pode ter na diminuição das alterações cerebrais. Dado o momento do estudo, é provável que a maioria das pessoas no grupo pós-COVID tenha sido infectada em 2020, portanto, pode não ter sido vacinada.

Este estudo fornece as primeiras informações importantes sobre alterações cerebrais em pessoas com infecção leve por COVID. Até que tenhamos todas as informações, devemos estar alertas, mas não alarmados com descobertas emergentes.

Fonte: theconversation.com

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