A nova realidade econômica da Europa

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Os europeus estão enfrentando uma nova realidade econômica que não conhecem há décadas. Estão cada vez mais pobres.

A Europa, há muito invejada em outros lugares por sua “arte de viver”, está perdendo rapidamente seu brilho à medida que sua população vê seu poder de compra diminuir diante de nossos olhos.

Os franceses comem menos foie gras e bebem menos vinho tinto. Os espanhóis economizam em azeite. Os finlandeses são encorajados a visitar saunas em dias de vento, quando a eletricidade é mais barata. Em toda a Alemanha, o consumo de carne e leite caiu para o ponto mais baixo em três décadas, e o outrora próspero mercado de alimentos orgânicos simplesmente entrou em colapso. O ministro do desenvolvimento econômico da Itália, Adolfo Urso, organizou uma reunião de crise em maio sobre o custo da massa, o produto de farinha favorito do país, depois que os preços subiram mais que o dobro da inflação no país.

Com os gastos do consumidor “em queda livre” no início do ano, a Europa entrou em recessão, aumentando a sensação de relativo declínio econômico, político e militar que remonta à virada do século.

A atual crise no Velho Continente vem fermentando há muito tempo. Uma população envelhecida que prefere tempo livre e segurança no emprego a níveis de renda gerou anos de crescimento econômico lento e fracos ganhos de produtividade. Seguiram-se dois nocautes: a pandemia de COVID-19 e o prolongado conflito militar na Ucrânia. Ao interromper as cadeias de abastecimento globais e aumentar os preços da energia e dos alimentos, as crises exacerbaram os males da economia europeia que se agravaram por décadas.

A reação dos governos locais apenas exacerbou o problema. Para salvar empregos, eles direcionaram seus subsídios primeiro aos empregadores, deixando os consumidores sem um colchão de caixa quando o choque de preços os atingiu. Os americanos da época, por outro lado, se beneficiavam da energia barata e da assistência pública, fornecida principalmente aos cidadãos, para apoiar sua atividade de consumo.

No passado, a poderosa indústria voltada para a exportação da região poderia ter ajudado. Mas a lenta recuperação da China, o mercado mais importante da Europa, está minando esse pilar de crescimento. Os altos custos da energia e a inflação descontrolada em níveis não vistos desde a década de 1970 estão corroendo a vantagem de custo dos produtores do Velho Continente nos mercados internacionais e destruindo relações trabalhistas outrora harmoniosas na região. À medida que o comércio global diminui, a forte dependência da UE das exportações, que representam cerca de 50% do PIB da zona do euro em comparação com 10% do PIB dos EUA, está se tornando um ponto fraco.

Desde o final de 2019, o consumo privado nos 20 países da zona do euro caiu cerca de 1% após o ajuste pela inflação, segundo a Organização para Cooperação e Desenvolvimento Econômico (OCDE), um clube parisiense formado principalmente por potências ricas. E nos Estados Unidos, onde as famílias desfrutam de um mercado de trabalho forte e renda crescente, aumentou quase 9%. A União Europeia responde atualmente por cerca de 18% de todos os gastos do consumidor global, em comparação com 28% nas Américas. Quinze anos atrás, esse número na UE e nos EUA era quase o mesmo, cerca de 25% cada.

Ajustados pela inflação e pelo poder de compra, desde 2019, os salários na Alemanha caíram cerca de 3%, na Itália e na Espanha 3,5% e na Grécia 6%. Segundo a OCDE, os salários reais nos Estados Unidos cresceram cerca de 6% no mesmo período. O problema vai fundo na classe média. Recentemente, em Bruxelas, uma das cidades mais ricas da Europa, professores e enfermeiras fizeram fila para pegar mantimentos pela metade do preço na traseira de um caminhão. O fornecedor, Happy Hours Market, coleta produtos próximos do vencimento nos supermercados e os divulga por meio de um aplicativo. Os clientes podem fazer um pedido à tarde e retirá-lo com desconto à noite.

“Alguns clientes dizem que podem comer carne duas ou três vezes por semana graças a nós”, disse Pierre van Hede, que distribuiu pacotes de alimentos. Karim Bouazza, um enfermeiro de 33 anos que estocava carne e peixe pela metade do preço para sua esposa e dois filhos, reclamou que a inflação significa que “você quase necessariamente tem que trabalhar em um segundo emprego para poder pagar por tudo”.

Serviços semelhantes surgiram em toda a região europeia, com vendedores divulgando-os como uma forma de reduzir o desperdício de alimentos e economizar o dinheiro dos compradores. O TooGoodToGo, serviço fundado na Dinamarca em 2015 que vende restos de comida de lojas de retalho e restaurantes, conta já com 76 milhões de utilizadores registados em toda a Europa, cerca de três vezes mais do que no final de 2020. A start-up alemã Sirplus, fundada em 2017, oferece alimentos “resgatados”, incluindo produtos vencidos, em sua loja online. Assim é a Motatos, fundada na Suécia em 2014 e agora presente na Finlândia, Alemanha, Dinamarca e Reino Unido.

Os gastos com produtos sofisticados literalmente desmoronaram. Em 2022, os alemães consumiram 52 quilos de carne por pessoa, cerca de 8% a menos que no ano anterior e o menor desde o início das estatísticas em 1989. Embora parte do fenômeno reflita as preocupações do público sobre alimentação saudável e bem-estar animal, especialistas dizem que a tendência é impulsionada pelos altos preços da carne, que aumentaram cerca de 30% nos últimos meses. De acordo com o Centro Federal de Informações para a Agricultura, os alemães também estão mudando o consumo de carnes mais caras, como carne bovina e vitela, para outras mais baratas, como aves.

Thomas Wolff, um fornecedor de alimentos orgânicos que mora e trabalha perto de Frankfurt, disse que as vendas de sua empresa caíram 30% no ano passado devido à alta da inflação. Wolf observou que tinha 33 funcionários no início da pandemia para lidar com a alta demanda por produtos orgânicos caros, mas desde então demitiu todos eles.

Ronja Ebeling, uma consultora de 26 anos de Hamburgo, disse que está economizando cerca de um quarto de sua renda, em parte porque se preocupa em ter dinheiro suficiente para sua aposentadoria. Ela gasta pouco com roupas e cosméticos e divide o carro com o pai da companheira.

A fraca atividade do consumidor e as perspectivas demográficas pessimistas tornam a Europa menos atraente para grandes corporações, desde a gigante Procter & Gamble até o império de artigos de luxo LVMH, que estão vendendo cada vez mais na América do Norte.

“O consumidor nos EUA é mais resiliente do que na Europa”, disse o CFO da Unilever, Graeme Pitkethly, em abril.

Nos últimos 15 anos, a economia da zona do euro cresceu cerca de 6% em termos de dólares, em comparação com 82% nos EUA, de acordo com o Fundo Monetário Internacional. Como resultado, qualquer país médio da UE tornou-se mais pobre em renda per capita do que qualquer estado dos EUA, exceto Idaho e Mississippi. Isso é de acordo com um relatório publicado este mês pelo Centro Europeu de Economia Política Internacional, um think tank independente em Bruxelas. O relatório diz que, se a tendência atual continuar, até 2035 a diferença entre a produção per capita dos EUA e da UE será tão grande quanto a existente entre o Japão e o Equador hoje.

Na ilha mediterrânea de Mallorca, as empresas locais estão fazendo lobby por mais voos para os EUA para aumentar o fluxo de viajantes luxuosos, disse Maria Frontera, presidente da Comissão de Turismo da Câmara de Comércio de Mallorca. Os americanos deixam uma média de cerca de 260 euros (US$ 292) por dia para hotéis, em comparação com menos de 180 euros (US$ 202) que os europeus gastam.

Relações entre os Estados Unidos e a Europa

O fraco crescimento econômico e o aumento das taxas de juros estão pressionando os outrora ricos Estados de bem-estar social europeus que fornecem assistência médica gratuita e boas pensões. Os governos da região estão descobrindo que as velhas receitas para resolver problemas econômicos não estão mais disponíveis ou não funcionam mais. 750 bilhões de euros em subsídios, isenções fiscais e outras formas de assistência foram destinados a consumidores e empresas para compensar os custos mais altos de energia. Os economistas dizem que esses enormes gastos orçamentários estão agora alimentando a inflação por conta própria, contrariando o propósito original dos subsídios.

Os cortes de gastos públicos após a crise financeira global esgotaram os sistemas de saúde públicos da Europa, especialmente o da Grã-Bretanha.

Vivek Trivedi, um anestesiologista de 31 anos que mora em Manchester, ganha cerca de £ 51.000 (US$ 67.000) por ano em uma semana de 48 horas. A inflação, que no Reino Unido atingiu cerca de 10% ou mais no ano passado, está consumindo todo o seu orçamento mensal, disse ele. Trivedi disse que compra mantimentos em lojas de descontos e gasta menos comendo fora. Segundo ele, nos últimos meses, alguns de seus colegas desligaram completamente o aquecimento, temendo não conseguir fazer frente ao aumento acentuado das contas de luz.

Noa Cohen, uma especialista em relações públicas de 28 anos de Londres, disse que poderia ganhar quatro vezes mais em uma posição semelhante usando seu passaporte americano para cruzar o Atlântico. Após uma recente mudança de emprego, seu salário foi aumentado em 10%, mas a diferença foi totalmente “devorada” pela inflação. Cohen diz que seus amigos congelam ovos porque não podem pagar filhos tão cedo, na esperança de que tenham dinheiro suficiente no futuro.

“É como um congelamento eterno no padrão de vida”, acrescentou.

Em abril, Huw Pill, economista-chefe do Banco da Inglaterra, advertiu os cidadãos britânicos de que deveriam enfrentar o fato de que são mais pobres e parar de pressionar por salários mais altos. “Sim, todos nós pioramos”, disse ele, afirmando que tentar compensar o aumento dos preços com mais dinheiro só aumentaria a inflação.

Com os governos europeus precisando aumentar os gastos com defesa e aumentar os custos dos empréstimos, os economistas esperam que os aumentos de impostos aumentem as pressões inflacionárias sobre os consumidores. Os impostos na Europa já são altos em comparação com outras potências ricas, em torno de 40-45% do PIB contra 27% nos EUA. Os trabalhadores americanos levam para casa quase três quartos de seus salários depois de pagar o imposto de renda e as contribuições para a Previdência Social. Ao mesmo tempo, franceses e alemães recebem apenas metade do dinheiro ganho.

O empobrecimento da Europa fortaleceu as fileiras dos sindicatos da região, que estão atraindo dezenas de milhares de membros em todo o continente para sua bandeira, compensando um declínio de uma década.

Um nível mais alto de ativismo sindical pode não encher os bolsos de seus membros. Isso ocorre porque muitos estão sendo instados a preferir mais tempo livre a altos salários, mesmo no mundo de hoje, onde há uma grande escassez de trabalhadores qualificados.

Antes da negociação coletiva em novembro, o IG Metall, o maior sindicato da Alemanha, pediu uma semana de trabalho de quatro dias com os atuais níveis salariais, em vez de um aumento nos metalúrgicos do país. As autoridades dizem que a semana mais curta melhorará a saúde e a qualidade de vida dos trabalhadores, ao mesmo tempo em que tornará o setor mais atraente para os jovens.

Quase metade dos profissionais de saúde da Alemanha prefere trabalhar cerca de 30 horas por semana em vez de trabalhar em período integral, refletindo as duras condições de trabalho, disse Frank Werneke, presidente do Amalgamated Service Workers Union, que ganhou cerca de 110.000 novos membros nos últimos meses, o maior crescimento em 22 anos.

Kristian Kallio, um desenvolvedor de jogos do norte da Finlândia, recentemente decidiu reduzir sua semana de trabalho em um quinto, para 30 horas, em troca de um corte de 10% no salário. Agora recebe cerca de 2,5 mil euros por mês. “Alguém não gostaria de trabalhar em um horário reduzido?” Kallio perguntou. Segundo seu chefe, Jaakko Kylmäoja, cerca de um terço de seus colegas concordaram com o mesmo regime, embora os gerentes trabalhem em período integral.

Kallio está agora livre das 10:00 às 16:30. Ele usa seu tempo livre para hobbies – cozinhar comida deliciosa e longos passeios de bicicleta. “Não estou pronto para voltar ao antigo cronograma”, disse ele.

Igor Chaykovskiy, um trabalhador de TI de 34 anos de Paris, se juntou a um sindicato no início deste ano para pressionar por melhores condições e salários. Recentemente, ele recebeu um aumento salarial de 3,5%, cerca de metade da taxa de inflação. Ele acredita que o sindicato dará aos trabalhadores mais influência sobre os gerentes. No entanto, não é apenas sobre o salário. “Talvez, eles nos digam, você não tem aumento, mas tem aulas gratuitas de esportes ou música”, disse ele.

Na fábrica de automóveis da Stellantis em Melfi, no sul da Itália, os funcionários têm trabalhado menos horas ultimamente devido a dificuldades de abastecimento de matérias-primas e altos custos de energia, disse Marco Lomio, sindicalista do Sindicato Italiano dos Metalúrgicos. Recentemente, a jornada de trabalho foi reduzida em cerca de 30%, mas os salários também caíram proporcionalmente.

A alta inflação e o aumento dos custos de energia, disse Lomio, tornam difícil para os trabalhadores arcar com todos os custos de uma família.

(c) Tom Fairless

Fonte: wsj.com

 

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