O que e quando as grandes petrolíferas sabiam sobre as mudanças climáticas

A pesquisa de arquivo mostra que as empresas de petróleo sabiam sobre o impacto da queima de combustíveis fósseis no clima muito mais cedo do que reconheceram

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A indústria do petróleo estava ciente dos riscos das mudanças climáticas décadas atrás. Barry Lewis / InPictures via Getty Images

Por Benjamin Franta

Quatro anos atrás, viajei pela América, visitando arquivos históricos. Eu estava procurando documentos que pudessem revelar a história oculta das mudanças climáticas – e, em particular, quando as principais empresas de carvão, petróleo e gás tomaram conhecimento do problema e o que sabiam sobre ele.

Debrucei-me sobre caixas de papéis, milhares de páginas. Comecei a reconhecer fontes de máquina de escrever dos anos 1960 e 1970 e fiquei maravilhado com a legibilidade da caligrafia do passado, e me acostumei a apertar os olhos quando não estava tão claro.

O que esses documentos revelaram agora está mudando nossa compreensão de como a mudança climática se tornou uma crise. As próprias palavras da indústria, conforme constatou minha pesquisa , mostram que as empresas sabiam do risco muito antes do resto do mundo.

Em 28 de outubro de 2021, um subcomitê do Congresso questionou executivos da Exxon, BP, Chevron, Shell e do American Petroleum Institute sobre os esforços da indústria para minimizar o papel dos combustíveis fósseis na mudança climática.

O CEO da Exxon, Darren Woods, disse aos legisladores que as declarações públicas de sua empresa “são e sempre foram verdadeiras” e que a empresa “não espalha desinformação a respeito das mudanças climáticas”.

Aqui está o que mostram os documentos corporativos das últimas seis décadas.

Descobertas surpreendentes

Em uma velha fábrica de pólvora em Delaware – agora um museu e arquivo – encontrei uma transcrição de uma conferência sobre petróleo de 1959 chamada simpósio “Energia e Homem” , realizado na Universidade de Columbia em Nova York. Enquanto folheava, vi um discurso de um cientista famoso, Edward Teller (que ajudou a inventar a bomba de hidrogênio), alertando os executivos da indústria e outras pessoas reunidas sobre o aquecimento global.

“Sempre que você queima combustível convencional” , explicou Teller , “você cria dióxido de carbono. … Sua presença na atmosfera causa um efeito estufa. ” Se o mundo continuasse usando combustíveis fósseis, as calotas polares começariam a derreter, elevando o nível do mar. Eventualmente, “todas as cidades costeiras seriam cobertas”, alertou.

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O transporte é agora a principal fonte de emissões de dióxido de carbono nos Estados Unidos, seguido pela eletricidade. David L. Ryan / The Boston Globe via Getty Images / The Conversation

Ao revisar minhas descobertas na Califórnia, percebi que antes do Verão do Amor em São Francisco, antes de Woodstock, o auge da contracultura dos anos 60 e todas aquelas coisas que pareciam história antiga para mim, os chefes da indústria do petróleo haviam sido informados em particular por seus próprios líderes que seus produtos acabariam por alterar o clima de todo o planeta, com consequências perigosas.

Pesquisa secreta revelou os riscos à frente

Enquanto eu viajava pelo país, outros pesquisadores também trabalhavam arduamente. E os documentos que encontraram eram ainda mais chocantes.

No final da década de 1970, o American Petroleum Institute formou um comitê secreto denominado “ CO2 and Climate Task Force ”, que incluía representantes de muitas das principais empresas de petróleo, para monitorar e discutir em particular os últimos desenvolvimentos na ciência do clima.

Em 1980, a força-tarefa convidou um cientista da Universidade de Stanford, John Laurmann, para informá-los sobre o estado da ciência do clima. Hoje, temos uma cópia da apresentação de Laurmann , que alertava que se os combustíveis fósseis continuassem a ser usados, o aquecimento global seria “quase imperceptível” em 2005, mas na década de 2060 teria “efeitos globalmente catastróficos”.

Nesse mesmo ano, o American Petroleum Institute apelou aos governos para triplicar a produção de carvão em todo o mundo, insistindo que não haveria consequências negativas, apesar do que sabia internamente.

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Um slide da apresentação de John Laurmann à força-tarefa de mudança climática do American Petroleum Institute em 1980, alertando sobre os efeitos catastróficos do uso contínuo de combustíveis fósseis.

A Exxon também tinha um programa de pesquisa secreto. Em 1981, um de seus gerentes, Roger Cohen, enviou um memorando interno observando que os planos de negócios de longo prazo da empresa poderiam “produzir efeitos que realmente serão catastróficos (pelo menos para uma fração substancial da população da Terra)”.

No ano seguinte, a Exxon concluiu um relatório interno abrangente de 40 páginas sobre mudança climática, que previu quase exatamente a quantidade de aquecimento global que vimos, bem como o aumento do nível do mar, secas e muito mais. De acordo com a primeira página do relatório, foi “dada ampla circulação à administração da Exxon”, mas “não deveria ser distribuído externamente”.

E a Exxon manteve isso em segredo: sabemos da existência do relatório apenas porque jornalistas investigativos do Inside Climate News o descobriram em 2015.

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Um número do relatório interno de mudanças climáticas da Exxon de 1982, prevendo quanto dióxido de carbono se acumularia a partir dos combustíveis fósseis e quanto aquecimento global isso causaria ao longo do século 21, a menos que uma ação fosse tomada. A projeção da Exxon foi notavelmente precisa.

Outras empresas petrolíferas também sabiam dos efeitos que seus produtos estavam causando no planeta. Em 1986, a petrolífera holandesa Shell concluiu um relatório interno de quase 100 páginas, prevendo que o aquecimento global causado pelos combustíveis fósseis causaria mudanças que seriam “as maiores da história registrada”, incluindo “inundações destrutivas”, abandono de países inteiros e até mesmo migração forçada em todo o mundo. Esse relatório foi carimbado como “CONFIDENCIAL” e só foi revelado em 2018 por Jelmer Mommers, um jornalista holandês.

Em outubro de 2021, eu e dois colegas franceses publicamos outro estudo mostrando por meio de documentos da empresa e entrevistas como a gigante do petróleo Total, sediada em Paris, também estava ciente do potencial catastrófico do aquecimento global já na década de 1970. Apesar dessa consciência, descobrimos que a Total trabalhou com a Exxon para espalhar dúvidas sobre a mudança climática.

Pivô da Big Oil

Essas empresas tinham uma escolha.

Em 1979, a Exxon havia estudado em particular opções para evitar o aquecimento global. Ele descobriu que, com uma ação imediata, se a indústria se afastasse dos combustíveis fósseis e se concentrasse nas energias renováveis, a poluição por combustíveis fósseis poderia começar a diminuir na década de 1990 e uma grande crise climática poderia ser evitada.

Mas a indústria não seguiu esse caminho. Em vez disso, meus colegas e eu descobrimos recentemente que, no final da década de 1980, a Exxon e outras empresas de petróleo coordenaram um esforço global para contestar a ciência do clima, bloquear os controles de combustíveis fósseis e manter o fluxo de seus produtos.

Sabemos disso por meio de documentos internos e palavras de especialistas do setor, que agora estão começando a compartilhar o que viram com o público. Também sabemos que em 1989, a indústria de combustíveis fósseis criou algo chamado Global Climate Coalition – mas não era um grupo ambientalista como o nome sugere; em vez disso, funcionou para semear dúvidas sobre a mudança climática e pressionou legisladores para bloquear a legislação de energia limpa e os tratados climáticos ao longo da década de 1990.

Por exemplo, em 1997, o presidente da Global Climate Coalition, William O’Keefe, que também era vice-presidente executivo do American Petroleum Institute, escreveu no Washington Post que “Cientistas do clima não dizem que queimar petróleo, gás e carvão está constantemente aquecendo a Terra ”, contradizendo o que a indústria já sabia há décadas . A indústria de combustíveis fósseis também financiou think tanks e estudos tendenciosos que ajudaram a desacelerar o progresso a um rastreamento.

Hoje, a maioria das empresas de petróleo evita negar totalmente a ciência do clima, mas continuam a lutar contra o controle dos combustíveis fósseis e se promover como líderes em energia limpa, embora ainda coloquem a grande maioria de seus investimentos em combustíveis fósseis. Enquanto escrevo isto, a legislação climática está novamente sendo bloqueada no Congresso por um legislador com laços estreitos com a indústria de combustíveis fósseis .

Enquanto isso, pessoas ao redor do mundo estão experimentando os efeitos do aquecimento global: clima estranho , mudanças de estação , ondas de calor extremas e até incêndios florestais como nunca viram antes.

Será que o mundo experimentará a catástrofe global que as empresas petrolíferas previram anos antes de eu nascer? Depende do que fizermos agora, com nossa fatia da história.

Este artigo foi atualizado em 28 de outubro de 2021, com citações da audiência.

Benjamin Franta , Ph.D. Candidato em História, Universidade de Stanford

Este artigo foi republicado de The Conversation sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original .

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