Onde tudo deu errado para a fabricante de chips Intel?

A Intel foi a maior fabricante de chips do mundo até 2021, mas agora ocupa a 16ª posição no setor de tecnologia

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Um soquete Intel 1150 na placa-mãe DH87RL. A empresa vem arrastando os pés no mercado. Foto: WikiCommons

A gigante americana de fabricação de chips Intel é uma sombra de seu antigo eu. Apesar da escassez global de semicondutores , que impulsionou fabricantes de chips rivais, a Intel está ganhando menos dinheiro do que há um ano, com lucro líquido caindo 21% em relação ao ano anterior, para US$ 4,6 bilhões .

Infelizmente, esta é uma tendência em curso. A Intel foi a maior fabricante de chips do mundo até 2021, quando foi destronada pela Samsung . Embora o principal negócio da Samsung sejam os chips de memória, que é um segmento de mercado diferente dos microprocessadores da Intel, é um sinal do declínio da Intel.

Temos acompanhado a prontidão futura das empresas globais no International Institute for Management Development (IMD), e a Intel agora está em 16º lugar no setor de tecnologia.

Existem duas questões fundamentais, de acordo com Matt Bryson, analista da Wedbush Securities: “[A Intel] ficou atrás da AMD no design de chips e da Taiwan Semiconductor (TSMC) na fabricação”.

Durante a mais recente teleconferência de resultados com analistas, o CEO Pat Gelsinger teve que admitir que a tecnologia dos processadores de data center da Intel não foi aprimorada em cinco anos. Em suas palavras, era “uma coisa embaraçosa de se dizer”.

Como isso aconteceu com uma empresa que por muitos anos esteve bem à frente da concorrência e quais são as chances de uma reviravolta?

Modelo interno da Intel

A Intel costumava ser o rei indiscutível dos microprocessadores. Os PCs foram feitos por muitas empresas, mas na verdade eram apenas nomes de marcas. A destreza das máquinas dependia se elas tinham uma “Intel dentro”.

Aqui está como você compete como fabricante de chipsets: você grava mais transistores em uma fatia de uma pastilha de silício. Para conseguir isso, a Intel gastou mais do que seus rivais em P&D e atraiu os melhores cientistas. Mas o mais importante, manteve o controle total do projeto e da fabricação do produto.

Os engenheiros da Intel – da pesquisa ao projeto e à fabricação – sempre trabalharam como uma equipe interna coesa . Em contraste, rivais norte-americanos como Qualcomm, Nvidia e AMD reduziram sua capacidade de fabricação ou nunca a tiveram em primeiro lugar.

Eles terceirizam para fornecedores como TSMC e outras fundições de terceiros pelo mesmo motivo que a maioria das coisas vendidas no Walmart é fabricada na China: é mais barato.

Compartilhe o desempenho dos principais fabricantes de chips, 2019-22

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Laranja = Nvidia, amarelo = TSMC, turquesa = Qualcomm, roxo = Samsung, azul = Intel. Visualização de negociação

O desafio da terceirização de fabricação é que seus fornecedores provavelmente não estão no mesmo prédio que você. As reuniões não acontecerão nos bebedouros ou no refeitório dos funcionários. É preciso agendamento e coordenação. Há burocracia. É difícil estar na mesma página.

Os problemas que isso pode causar podem ser muito evidentes – por um longo tempo, a TSMC e a Nvidia estariam se culpando por problemas de fabricação, por exemplo. Durante anos, a abordagem de uma equipe da Intel permitiu que ela se afastasse cada vez mais da concorrência, com processadores que eram os mais poderosos.

No entanto, o que aconteceu a seguir foi a ruptura clássica.

A grande biblioteca de Taiwan

Quando o celular decolou , o chipset não exigia tanto poder de computação quanto os de um laptop ou PC, já que a prioridade era economizar energia para prolongar a vida útil da bateria com uma única carga.

Como a Intel estava no negócio de vender chips de alta qualidade por altas margens, deixou seus rivais para fornecer chipsets para esse novo mercado. Como resultado, a Intel estava presa a vender CPUs cada vez mais caras e que consumiam muita energia para PCs.

Com a Qualcomm e a Apple aumentando os pedidos à TSMC para fornecer Androids e iPhones, o fornecedor taiwanês teve que dominar o trabalho remoto muitos anos antes de nós. Ela construiu uma formidável biblioteca de propriedade intelectual (PI) online, contendo não apenas sua própria propriedade intelectual, mas também a de outros fornecedores na cadeia de valor.

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O logotipo da TSMC no prédio da fábrica em Taichung. Foto: WikiCommons

A TSMC agora podia dizer rapidamente a seus clientes o que era possível de uma perspectiva de fabricação e codificar esse conhecimento em regras de projeto. A transparência foi total. Seus clientes podiam pegar o que estava disponível no menu e esticar o design do produto até o limite.

A biblioteca da TSMC tornou-se gradualmente a maior do setor. A melhor parte é que a coordenação do fluxo de trabalho é feita online em um sistema de “fundição virtual” que envolve simulação de desempenho, modelagem computacional e feedback instantâneo.

Com um fluxo de trabalho virtual que melhora mês após mês, ano após ano, o TSMC neutralizou constantemente as vantagens da Intel.

Risco e demanda

A TSMC não precisa arcar com os riscos de lançar um novo produto. Ele só precisa se destacar na fabricação, porque se um produto da Qualcomm falhar, os AMD podem decolar. O TSMC pode alternar a capacidade de um cliente para outro. O risco é mitigado quando a demanda é agrupada.

Para os designers de chips, a terceirização para a TSMC gradualmente significou que eles podem se dar ao luxo de ser rápidos e ousados ​​no design de produtos. Se um novo chip não vender, eles podem puxar o plugue sem ter que se preocupar com a fábrica: esse é o problema da TSMC.

Foi assim que a Nvidia evoluiu além da implantação de processadores gráficos apenas no setor de jogos; agora é líder no design de chipsets para aplicativos de IA. E a AMD, um azarão à beira da falência em 2014, agora fabrica alguns dos processadores mais poderosos.

Enquanto isso, a Intel ainda precisa garantir que cada produto vença com volume suficiente para alimentar sua rede de fábricas, cada uma custando bilhões de dólares. Isso tornou a empresa cada vez mais conservadora. E tendo se limitado ao fornecimento de chips para PCs, servidores e data centers, está lutando para inovar.

Surpreendentemente, a margem bruta da empresa – receita total menos o custo de produção – vem caindo há quase uma década. O maior perigo para uma empresa de tecnologia é que ela não está desenvolvendo produtos de ponta com rapidez suficiente, retrocedendo na venda de commodities.

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Pat Gelsinger, CEO da Intel. Foto: WikiCommons

A grande questão para Pat Gelsinger é como uma empresa construída com base na autossuficiência pode transformar sua cultura rapidamente? Ele está falando sobre a construção de um serviço de fundição para recuperar escala na fabricação. Mas a questão é: como a Intel pode se tornar uma organização colaborativa não em uma década, mas em um ano?

Andy Grove, o lendário falecido presidente da Intel, estava certo. Ele disse: “Somente os paranóicos sobrevivem”.

Fonte: AsiaTimes

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