Cientistas estimam o número de contatos entre neandertais e humanos

Do RIA Novosti.

A comparação dos fragmentos de DNA neandertais dos genomas de europeus e asiáticos mostrou que nossos ancestrais cruzaram repetidamente com os primeiros habitantes da Eurásia em diferentes períodos históricos. Esta é a conclusão da genética, que publicou um artigo na revista Nature Ecology & Evolution.

 

Vestígios da antiguidade

Apesar da semelhança, os homens modernos e os neandertais desenvolveram-se de maneiras completamente diferentes. Os ancestrais dos humanos modernos e neandertais, como afirmam os cientistas, dividiram-se há cerca de 650 mil anos, e os primeiros permaneceram na África e a colonizaram gradualmente, enquanto os últimos migraram para o norte e se estabeleceram na Europa e na Ásia.

Durante muito tempo acreditou-se que os homens modernos e os neandertais não se uniram, mas em 2009 os cientistas restauraram o genoma dos primeiros “nativos” da Europa e descobriram que o DNA da maioria das pessoas modernas, além dos africanos, contém cerca de 2-3% dos genes neandertais. Esse fato levou os cientistas a pesquisar como os contatos entre os ancestrais dos humanos e os neandertais aconteceram e por que os vestígios de seu DNA foram preservados em nosso genoma.

Fernando Villanea e Joshua Schraiber revelaram um desses segredos – a frequência e o número de contatos possíveis entre pessoas e neandertais, chamando a atenção para um padrão simples. Se os neandertais e os ancestrais dos seres humanos modernos tivessem contato apenas uma vez, como acreditam muitos paleogenéticos, então os “fragmentos” de seu genoma estariam distribuídos maneira uniforme entre os genomas de pessoas de todos os continentes, exceto a África.

Na realidade, não é bem assim – o DNA dos asiáticos contém, em média, 12-20% mais “vestígios” de Homo neanderthalensis do que o material genético dos europeus, com fragmentos curtos e longos encontrados em seu DNA em diferentes frequências. Por outro lado, muitos cientistas acreditam que isso não é um fator incomum. Por exemplo, esse desequilíbrio pode ser atribuído ao fato de que entre os ancestrais dos asiáticos eram mais “híbridos” e menos “puros” Homo sapiens, do que entre os europeus, ou o fato de que eles viviam em condições diferentes, contribuiu para “aumentar” sua herança Neanderthal em relação à população moderna na Europa.

Os grilhões da genética

Schreiber e Villanea verificaram se esse era o caso usando inteligência artificial e modelos computacional que simulavam a vida de vários grupos de povos antigos e neandertais. Representantes de cada um deles poderiam entrar em contato com vizinhos e trocar material genético, passando-o para os filhos.

Os resultados desses cálculos, foram comparados pelos cientistas com a freqüência com que há fragmentos específicos de DNA neandertal em grandes segmentos do genoma de europeus e asiáticos modernos, tentando reproduzir o nível de discrepâncias que é característico atualmente.
Como se verificou, todos os modelos de computador nos quais Cro-Magnons e Neanderthals contataram apenas uma  única vez não puderam repetir tais diferenças para quaisquer situações nas condições vida atual, com relação a tamanhos iniciais de população e outros parâmetros de simulação.
Por outro lado, muitos cenários, que envolveram vários episódios de cruzar europeus, asiáticos e neandertais ao invés de uma só vez, após sua divisão em dois grandes grupos, produziram uma resposta muito mais realista.
Tal descoberta, como observa Villanea, não fornece uma resposta para outra questão importante – como exatamente ocorreu o contato entre os Neandertais e os Cro-Magnons? Como os cientistas esperam, a descoberta de novas amostras de DNA antigo de neandertais e seus “híbridos” ajudará a entender se os dois representantes do gênero Homo viviam juntos o tempo todo, ou se entraram em relacionamentos apenas esporadicamente.
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