Como os cientistas podem atualizar as vacinas de coronavírus para ômicron? Uma microbiologista responde a 5 perguntas sobre como a Moderna e a Pfizer podem ajustar rapidamente as vacinas de mRNA

Omicron
Algumas vacinas usam mRNA para fazer cópias das proteínas triangulares de pico vermelho para induzir imunidade. Juan Gaertner / Science Photo Library via Getty Images

Se a variante ômicron do coronavírus for diferente o suficiente da variante original, é possível que as vacinas existentes não sejam tão eficazes quanto antes. Nesse caso, é provável que as empresas precisem atualizar suas vacinas para combater melhor o ômicron. Deborah Fuller é uma microbiologista que estuda vacinas de mRNA e DNA há mais de duas décadas. Aqui, ela explica por que as vacinas podem precisar ser atualizadas e como seria esse processo.

1. Por que as vacinas precisam ser atualizadas?

Basicamente, é uma questão de saber se um vírus mudou o suficiente para que os anticorpos criados pela vacina original não sejam mais capazes de reconhecer e repelir a nova variante mutada.

Os coronavírus usam proteínas de pico para se anexar aos receptores ACE-2 na superfície das células humanas e infectá-los . Todas as vacinas de mRNA COVID-19 funcionam dando instruções na forma de mRNA que direcionam as células para fazer uma versão inofensiva da proteína spike . Essa proteína de pico induz então o corpo humano a produzir anticorpos. Se uma pessoa for exposta ao coronavírus, esses anticorpos se ligam à proteína spike do coronavírus e, portanto, interferem em sua capacidade de infectar as células dessa pessoa.

A variante ômicron contém um novo padrão de mutações em sua proteína spike . Essas mudanças podem atrapalhar a capacidade de alguns – mas provavelmente não de todos – os anticorpos induzidos pelas vacinas atuais de se ligarem à proteína do pico . Se isso acontecer, as vacinas podem ser menos eficazes na prevenção de infecções e na transmissão da variante ômicron.

2. Como uma nova vacina seria diferente?

As vacinas de mRNA existentes, como as fabricadas pela Moderna ou Pfizer, codificam uma proteína de pico da cepa original do coronavírus . Em uma vacina nova ou atualizada, as instruções do mRNA codificariam para a proteína do pico do ômicron.

Ao trocar o código genético da proteína spike original por aquele desta nova variante, uma nova vacina induziria anticorpos que se ligariam de forma mais eficaz ao vírus ômicron e o impediria de infectar as células.

Pessoas já vacinadas ou previamente expostas ao COVID-19 provavelmente precisarão de apenas uma única dose de reforço de uma nova vacina para serem protegidas não apenas da nova cepa, mas também de outras cepas que podem ainda estar em circulação . Se o ômicron surgir como a cepa dominante sobre o delta, aqueles que não foram vacinados só precisarão receber 2 a 3 doses da vacina atualizada. Se o delta e o ômicron estiverem em circulação, as pessoas provavelmente receberão uma combinação das vacinas atuais e atualizadas.

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Ao alterar a sequência do mRNA em uma vacina, os pesquisadores podem alterar a proteína produtora de anticorpos que codifica para corresponder melhor às novas variantes. Alkov / iStock via Getty Images

3. Como os cientistas atualizam uma vacina?

Para fazer uma vacina de mRNA atualizada, você precisa de dois ingredientes: a sequência genética da proteína spike de uma nova variante de interesse e um modelo de DNA que seria usado para construir o mRNA.

Na maioria dos organismos, o DNA fornece as instruções para fazer mRNA. Como os pesquisadores já publicaram o código genético para a proteína do pico ômicron , tudo o que resta fazer é criar um modelo de DNA para a proteína do pico que seria usado para produzir a parte do mRNA de novas vacinas.

Para fazer isso, os pesquisadores misturam modelos de DNA com enzimas sintéticas e quatro blocos de construção moleculares que formam o mRNA – G, A, U e C, para abreviar. As enzimas então constroem uma cópia do mRNA do molde do DNA, um processo denominado transcrição. Usando esse processo, leva apenas alguns minutos para produzir um lote de mRNA para vacinas. Os pesquisadores então colocam os transcritos de mRNA dentro de nanopartículas de gordura que protegem as instruções até que sejam entregues com segurança nas células de seu braço.

4. Quanto tempo até que uma nova vacina esteja pronta?

Leva apenas três dias para gerar o modelo de DNA necessário para fazer uma nova vacina de mRNA. Em seguida, demoraria cerca de uma semana para produzir doses suficientes da vacina de mRNA para testes em laboratório e outras seis semanas para realizar os testes pré-clínicos em células humanas em tubos de ensaio para garantir que uma nova vacina funcionasse como deveria.

Portanto, em 52 dias , os cientistas poderiam ter uma vacina de mRNA atualizada pronta para ser conectada ao processo de fabricação e começar a produzir doses para um ensaio clínico em humanos. Esse ensaio provavelmente exigiria pelo menos mais algumas semanas para um total de cerca de 100 dias para atualizar e testar uma nova vacina.

Enquanto o teste está em andamento, os fabricantes podem começar a mudar seu processo atual para fazer uma nova vacina. Idealmente, assim que o ensaio clínico for concluído – e se a vacina for autorizada ou aprovada – uma empresa poderia começar imediatamente a distribuir doses de uma nova vacina.

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Tanto a Moderna quanto a Pfizer fizeram declarações dizendo que poderiam ter vacinas atualizadas prontas para testes em menos de 100 dias. AP Photo / Bruna Prado

5. Uma vacina atualizada precisa de ensaios clínicos completos?

Atualmente não está claro quantos dados clínicos seriam necessários para obter a aprovação ou autorização do FDA para uma vacina COVID-19 atualizada. No entanto, todos os ingredientes seriam os mesmos em uma nova vacina. A única diferença seriam algumas linhas de código genético que mudariam levemente a forma da proteína do pico. Do ponto de vista da segurança, uma vacina atualizada é essencialmente idêntica às vacinas já testadas. Devido a essas semelhanças, os testes clínicos podem não precisar ser tão extensos quanto o necessário para as vacinas COVID-19 de primeira geração.

No mínimo, os ensaios clínicos para vacinas atualizadas provavelmente exigiriam testes de segurança e confirmação de que uma vacina atualizada induz níveis de anticorpos equivalentes à resposta da vacina original contra as cepas beta e delta original. Se esses fossem os únicos requisitos, os pesquisadores inscreveriam apenas centenas – não dezenas de milhares – de pessoas para obter os dados clínicos necessários.

Uma coisa importante a se notar é que se os fabricantes de vacinas decidissem atualizar suas vacinas para a variante ômicron, não seria a primeira vez que faria esse tipo de alteração.

Uma variante anterior, B.1.351, surgiu em outubro de 2020 e era suficientemente resistente às vacinas então atuais para justificar sua atualização . Os fabricantes responderam rapidamente à ameaça potencial desenvolvendo uma vacina de mRNA atualizada para corresponder a esta variante e realizaram ensaios clínicos para testar a nova vacina . Felizmente, essa variante não se tornou a variante dominante. Mas se tivesse, os fabricantes de vacinas estariam prontos para lançar uma vacina atualizada .

Se descobrir que o ômicron – ou qualquer variante futura, nesse caso – justifica uma nova vacina, as empresas já concluíram os ensaios gerais e estão prontas para enfrentar o desafio.

Fonte: The Conversation

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